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Petite encyclopédie des métaux

Or

Le mot « or » nous vient du latin « aurum » qui vient lui-même de l'indo-européen « au-es », et signifie « briller ». Il est le symbole de la richesse et de la puissance. Dans de nombreuses civilisations, l'or représente le Soleil, qui est vu comme une divinité. Il a alimenté croyances et mythes autour de lui, tant les Hommes en sont fascinés. C'est aujourd'hui encore le métal précieux le plus prisé au monde.

Histoire

L'Homme utilise l'or depuis la fin de la Préhistoire. C'est un des premiers métaux colorés reconnus par les métallurgistes de l'Antiquité. L'or, extrait en quantités très faibles du Nil, était essentiellement utilisé lors de la confection de parures et ornements religieux. On retrouve ainsi des amulettes précieuses dans de nombreuses tombes égyptiennes et notamment dans celles de Toutankhamon et de Ramsès qui se firent enterrer avec des masques mortuaires tout en or. L'or fut ensuite utilisé comme monnaie par les Etats. Les premières pièces furent frappées en 635 avant JC par les Lydiens, en Asie Mineure. Ces derniers utilisaient un mélange naturel d'or et d'argent appelé electrum. Puis ils apprirent à séparer les deux métaux pour en extraire seulement l'or, presque pur.

Cet usage se répandit ensuite en Perse, en Grèce puis dans l'ensemble du monde antique durant la période hellénistique. L'or, à côté des monnaies d'argent, de bronze et de cuivre de moindre valeur, fut utilisé comme monnaie en Occident jusqu'en 1973, date à laquelle il devint une monnaie de réserve internationale seulement.

La recherche d'or constitua l'une des raisons de la rapide conquête du continent américain. Ainsi, Hernán Cortés entreprit la conquête de l'Empire aztèque et s’empara de l’or que possédait l'Empereur. Une grande quantité de ce précieux métal, affluant des mines du Nouveau Monde, fut envoyé à Charles Quint et assura la richesse de l’Espagne et du Portugal au début de la période moderne.

Aujourd’hui, l'or conserve un rôle économique non négligeable. Il est coté dans les principales bourses occidentales, à New York, Londres et Tokyo notamment. L'or a pour finir une fonction technique majeur dans de nombreuses productions, notamment en odontologie et en électronique en raison de sa très bonne tenue face à la corrosion et de son excellente conductivité électrique

Origine

La Chine constitue un grand producteur d'or mondial, dont China National Gold Group en est le principal producteur. Les gisements de la province de Shandong sont les plus connus. Avec son fameux site « Super Pit de Kalgoorlie », l'Australie occidentale est également un producteur d'or considérable, tout comme les États-Unis, avec ses dizaines de mines à ciel ouvert exploitées par la société minière Newmont Mining ou encore Goldstrike Property, exploitée par Barrick Gold. La plus grande mine d'or à ciel ouvert du monde est tout de même attribuée à Muruntau, en Ouzbékistan. En Afrique du Sud, les sites exploitables ne manquent pas. La Minera Yanacocha du Pérou, la Tarkwa du Ghana et le site de Grasberg d'Indonésie méritent d'être évoqués parmi les gisements d'or les plus importants.

Son extraction reste majoritaire aux mains de grands groupes et les méthodes d’extraction sont périlleuses et polluantes. Toutefois, il existe une prise de conscience importante depuis la création du label « or éthique », « fairmined gold » en 2005.

L’or équitable ou éthique provient du travail d’artisans regroupés au sein d’exploitations minières artisanales, qui constituent de véritables communautés. Cet artisanat se distingue de l’activité minière industrielle détenue par de grands groupes internationaux et qui apporte très peu de revenus à l’échelle locale. Les technologies utilisées sont responsables d’un point de vue environnemental avec une utilisation raisonnable et responsable des réactifs tels que le cyanure et le mercure, nuisibles pour l’environnement. Les créateurs de bijoux commencent à s’approvisionner de plus en plus fréquemment en or éthique ou recyclé. L’or recyclé provient de la refonte et réutilisation de bijoux et pièces d’orfèvrerie anciennes.

Couleurs

Elle varie beaucoup. L'or est généralement jaune, gris ou rose mais peut se décliner dans des tons plus originaux comme le rouge, le vert, le bleu ou le noir. Ces couleurs sont obtenues en alliant l’or pur à du zinc, du cuivre, du nickel, du palladium ou encore du cobalt.

Caractéristiques

L’or est une matière très malléable mais pur, il est trop mou et impossible à travailler en joaillerie. Afin de pouvoir créer des bijoux, il doit donc être mélangé à d’autres métaux. La pureté de l’or est alors déterminée selon le carat. Un carat correspond à 1/24e de la masse d’un alliage. L’or peut donc être classé selon ces différents carats. L’Etat français a récemment autorisé la commercialisation de bijoux en or 9 carats pour correspondre à la règlementation européenne. Les bijoux en or 9 carats ne contiennent que 37,5% d’or dans l’alliage. Ils sont reconnaissables par un poinçon en forme de trèfle. Viennent ensuite l’or 10 carats (41,69 % d’or pur dans l’alliage) et l’or 14 carats (contenant 58,3% d’or pur et marqué par une coquille Saint Jacques).
C’est l’or 18 carats qui est utilisé traditionnellement en joaillerie. Son alliage est constitué de 75% d’or pur. Il est idéal à travailler car il est rigide, inoxydable et non allergène. Son poinçon représente une tête d’aigle.
Certains bijoux sont également produits en or 22 carats, en Inde en particulier. Ils sont reconnaissables à leur couleur jaune intense et sont marqués par une tête d’aigle dans un rectangle biseauté. Chez WHITE bIRD, la créatrice Cathy Waterman l’affectionne particulièrement.
Enfin, l’or 24 carats est parfois utilisé pour réaliser des petites parties d’un bijou. La créatrice Karen Liberman par exemple sertit ses pièces de monnaies anciennes avec de la feuille d’or 24 cts.

Précautions & Entretien

Nettoyer ses bijoux en or est très facile. Il suffit de tremper le bijou dans un petit bol d'eau chaude et savonneuse et de l’y laisser quelques minutes afin que les traces soient éliminées. On peut également utiliser une brosse à dents à poils souples pour les parties serties où les dépôts se font plus facilement. Après avoir été rincé à l'eau claire, le bijou doit être séché avec un chiffon doux.
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